What’s changing? WA schools go mask optional next week



The Washington state Department of Health published new guidance on Tuesday that will guide public schools after the statewide indoor mask mandate ends Friday. Starting next week, masks will be an optional accessory in most settings for school staff and students in Washington. For districts across the state, this will be the first time this school year that face coverings won’t be required inside classrooms. “In-person education and care are valuable to social and emotional health,” Secretary of Health Umair Shah said in a Wednesday statement. “This new guidance focuses on ways to meet critical state public health requirements while also focusing on keeping kids in school and childcare.”


Social distancing measures, regular COVID testing of student-athletes and restrictions on performance arts events will no longer be required. “While masks are no longer required universally in schools ..., there will be situations when the use of well-fitting masks may be temporarily required for individuals by (the Department of Health) and/or local public health,” according to the new guidance. Masks may also still be required to be worn universally if a classroom or an extracurricular group, such as a sports team, is experiencing an outbreak. An outbreak is defined as two or more positive COVID-19 cases with at least two cases of onset symptoms within 14 days of each other, the guidance reads. Masks may also be recommended during activities with high risks of transmission, such as during choir or band class. Staff working closely with students with disabilities should also “strongly consider” wearing personal protective gear, including a mask.


Federal transportation guidelines were also updated recently, meaning students riding public school buses will no longer have to wear them on their bus rides, either. School districts will also take an approach of encouragement when it comes to those who remain masked. “Students, children and staff will have the choice to wear a mask at school and/or at provider settings, with the expectation that others’ choices will be respected. Some may need to wear a mask because they or a member of their household is high risk for severe COVID-19 disease,” reads the guidance. WHAT’S STAYING THE SAME Schools will continue to offer students, staff and visitors masks at their entrances if they want one.


And Washington state’s COVID-19 vaccine mandate still remains in place for public school employees and teachers. Students at this time are not required to be inoculated. Employees and students who test positive for COVID-19 will still be required to isolate for at least five days until symptoms improve and they are without a fever, per requirements from the Centers for Disease Control and Prevention. Unless they test negative before a return after infection, masks will still be “strongly recommended” for students and staff in their first five days back. Those who contract symptoms will still be required to stay home and get tested, as well as report any possible infection to the school. Public schools also will still be required to provide access to quick COVID testing to their staff and students.


El Departamento de Salud del estado de Washington publicó el martes una nueva guía que guiará a las escuelas públicas después de que el mandato estatal de mascarillas para interiores termine el viernes. A partir de la próxima semana, las máscaras serán un accesorio opcional en la mayoría de los entornos para el personal escolar y los estudiantes de Washington. Para los distritos de todo el estado, esta será la primera vez este año escolar que no se requerirán cubiertas faciales dentro de las aulas. "La educación y la atención en persona son valiosas para la salud social y emocional", dijo el Secretario de Salud, Umair Shah, en un comunicado del miércoles. "Esta nueva guía se centra en formas de cumplir con los requisitos críticos de salud pública del estado, al tiempo que se centra en mantener a los niños en la escuela y en el cuidado de los niños".


Ya no se requerirán medidas de distanciamiento social, pruebas regulares de COVID de estudiantes atletas y restricciones en los eventos de artes escénicas. "Si bien las máscaras ya no se requieren universalmente en las escuelas..., habrá situaciones en las que el uso de máscaras bien ajustadas pueda ser requerido temporalmente para las personas por (el Departamento de Salud) y/o la salud pública local", según la nueva guía. También se puede requerir que se usen máscaras universalmente si un aula o un grupo extracurricular, como un equipo deportivo, está experimentando un brote. Un brote se define como dos o más casos positivos de COVID-19 con al menos dos casos de síntomas de inicio dentro de los 14 días el uno del otro, dice la guía. También se pueden recomendar mascarillas durante actividades con alto riesgo de transmisión, como durante el coro o la clase de banda. El personal que trabaja en estrecha colaboración con estudiantes con discapacidades también debe "considerar seriamente" el uso de equipo de protección personal, incluida una máscara.


Las directrices federales de transporte también se actualizaron recientemente, lo que significa que los estudiantes que viajen en autobuses escolares públicos tampoco tendrán que usarlos en sus viajes en autobús. Los distritos escolares también adoptarán un enfoque de aliento cuando se trata de aquellos que permanecen enmascarados. "Los estudiantes, los niños y el personal tendrán la opción de usar una máscara en la escuela y/o en los entornos del proveedor, con la expectativa de que se respeten las opciones de los demás. Algunos pueden necesitar usar una mascarilla porque ellos o un miembro de su hogar tienen un alto riesgo de enfermedad COVID-19 grave", se lee en la guía. LO QUE SIGUE SIENDO IGUAL Las escuelas seguirán ofreciendo a los estudiantes, al personal y a los visitantes máscaras en sus entradas si la desean.


Y el mandato de la vacuna COVID-19 del estado de Washington sigue vigente para los empleados y profesores de las escuelas públicas. En este momento, los estudiantes no están obligados a ser inoculados. Los empleados y estudiantes que den positivo para COVID-19 seguirán teniendo que aislarse durante al menos cinco días hasta que los síntomas mejoren y no tengan fiebre, según los requisitos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. A menos que den negativo antes de regresar después de la infección, las mascarillas seguirán siendo "muy recomendables" para los estudiantes y el personal en sus primeros cinco días de regreso. Aquellos que contraigan síntomas todavía tendrán que quedarse en casa y hacerse la prueba, así como que informen de cualquier posible infección a la escuela. Las escuelas públicas también estarán obligadas a proporcionar acceso a las pruebas rápidas de COVID a su personal y a los estudiantes.


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